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Coronavirus en Afrique du Sud : les « hôpitaux de l’horreur » de Port Elizabeth

A patient being carried into an emergency entrance at Dora Nginza hospital in the Eastern Cape, South Africa

Une enquête exclusive de la BBC, menée pendant des semaines dans des hôpitaux crasseux d’Afrique du Sud, a révélé une série extraordinaire de défaillances montrant à quel point les médecins et les infirmières sont épuisés par les patients atteints de Covid-19 et un service de santé au bord de l’effondrement.

Dans la province du Cap-Oriental, où le personnel clé est en grève ou atteint de coronavirus, les infirmières sont obligées de faire le ménage, les chirurgiens lavent leur propre linge d’hôpital et des rapports alarmants font état de bébés à naître qui meurent dans des maternités surpeuplées et en sous-effectif.

Alors que les médecins, les syndicats et la direction se disputent des ressources limitées, un médecin en chef a décrit la situation comme « l’échec d’un système profondément corrompu », tandis qu’un autre a parlé d' »épuisement institutionnel… un sentiment d’exploitation chronique, le ministère de la santé essentiellement en faillite, et un système à genoux sans gestion stratégique ».

Ces révélations surviennent au moment où l’Afrique du Sud – qui a contenu le coronavirus pendant des mois grâce à un confinement précoce, dur et économiquement dévastateur – voit maintenant les taux d’infection monter en flèche dans tout le pays, ce qui a incité le président Cyril Ramaphosa à avertir que « la tempête est à nos portes ».

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La peur et la fatigue

La crise sanitaire, centrée sur la ville de Port Elizabeth, soulève des questions fondamentales sur la manière dont ces mois supplémentaires ont été utilisés, où gaspillés, par les fonctionnaires.

« Il y a une énorme peur, et de fatigue mentale et émotionnelle. Nous travaillions avec un personnel réduit avant même la mise en place du plan de riposte Covid-19 et maintenant, nous avons encore perdu 30 % », a déclaré le Dr John Black.

« Les services commencent à s’effriter sous la pression. Le Covid a ouvert toutes les fissures chroniques du système. Cela crée beaucoup de conflits », a-t-il dit, confirmant les rapports selon lesquels des patients « se battaient pour obtenir de l’oxygène » dans un service de l’hôpital Livingstone à Port Elizabeth.

Le Dr Black – l’un des deux seuls spécialistes des maladies infectieuses dans une province d’environ sept millions d’habitants – était le seul médecin de Port Elizabeth à avoir accepté de nous parler officiellement, mais une douzaine d’infirmières et de médecins se sont exprimés sous le couvert de l’anonymat, craignant de perdre leur emploi s’ils étaient identifiés.

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Les rats se nourrissent de déchets hospitaliers

À l’hôpital Livingstone – désigné comme le principal hôpital Covid-19 du district – les médecins et les infirmières ont décrit des scènes « comme une situation de guerre » avec du sang et des déchets sur les planchers, un manque d’équipement de protection individuelle (EPI), des pénuries d’oxygène, une grave pénurie d’ambulances, aucune ventilation et des patients qui dorment « sur des journaux ».

Des rats ont également été aperçus se nourrissant de déchets hospitaliers rouge foncé qui se déversent dans un égout ouvert.

« Les médecins se sont démenés pour effectuer les interventions chirurgicales les plus urgentes, en portant, en frottant les sols, en travaillant avec un ou deux membres du personnel infirmier restants. Les matrones lavaient le linge », a écrit un médecin par courrier électronique.

« Chaque jour, je viens travailler dans la peur », a déclaré une infirmière en chef qui venait de terminer son service.

« Les chiffres [de l’infection] sont en augmentation. Chaque jour, c’est le chaos. Il y a beaucoup de femmes enceintes dans tous les services », a déclaré une autre infirmière.

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The Daily Maverick

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Le personnel de nettoyage de l’hôpital et d’autres employés ont fait grève à plusieurs reprises

Des mères et des bébés qui meurent

Plusieurs médecins ont déclaré que le personnel avait été profondément traumatisé par un récent épisode où une maternité de l’hôpital Dora Nginza de Port Elizabeth a été tellement débordée que plusieurs mères et nourrissons sont morts.

« J’ai personnellement participé à l’accouchement de deux nourrissons morts et je sais qu’il y en a eu d’autres. C’est très inhabituel. Avoir plusieurs mamans et bébés qui meurent en une semaine dans un seul hôpital est totalement inouï et inacceptable », a déclaré un médecin.

Ils étaient convaincus que les décès étaient presque certainement le résultat d’un grave manque de personnel, qui a fait que de nombreuses femmes enceintes ont dû attendre pendant des jours, parfois allongées dans des couloirs, pour une opération chirurgicale urgente.

Trois autres responsables médicaux connaissant les services concernés ont confirmé les rapports faisant état d’un nombre inhabituel de bébés mort-nés au cours des dernières semaines.

Le sentiment d’une crise qui s’aggrave – également rapporté par le Daily Maverick d’Afrique du Sud et d’autres médias locaux – a été aggravé par un manque de gestion adéquate, qui a vu les ministères se retourner les uns contre les autres et utiliser Covid-19 comme une « occasion de faire connaître tous les griefs qui se sont produits », selon un fonctionnaire.

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L’hôpital Livingstone est sans directeur général permanent ni équipe de gestion depuis un an et demi, après que la dernière équipe ait été licenciée pour corruption présumée.

« Nous sommes sans gouvernail depuis un certain temps maintenant », a déclaré le Dr Black, déplorant le manque de « leadership fort » pour stabiliser les conflits qui s’intensifient entre les différents départements de l’hôpital, et en particulier avec les syndicats locaux.

Les puissants syndicats sud-africains ont été extrêmement actifs à Port Elizabeth pendant la crise. Les blanchisseurs, le personnel de nettoyage, les porteurs et certaines infirmières ont tous – à divers moments – fait la grève.

La fermeture soudaine, soutenue par les syndicats, des petites cliniques, en particulier, a poussé davantage de patients vers les trois grands hôpitaux de la ville, les surchargeant rapidement.

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Un couloir inondé à l’hôpital Dora Nginza

« Nous avons vu les syndicats fermer hôpital après hôpital. Chaque fois qu’un membre du personnel ou un patient est testé positif, l’ensemble du personnel perd ses outils. Pendant que toutes ces demandes syndicales sont satisfaites, rien ne se passe… pendant deux semaines », s’est plaint un médecin.

« Nous ne pouvons pas risquer la vie des infirmières ».

Les fonctionnaires de l’Union ont vigoureusement défendu les actions de leurs membres.

« Il n’est pas du tout vrai que nous exploitons la situation », a déclaré Khaya Sodidi, secrétaire provinciale du syndicat des infirmières, la Democratic Nurses Organisation of South Africa.

« Nos infirmières sont débordées, elles doivent nettoyer les sols ou cuisiner parce que le personnel de cuisine ne travaille pas. Nous ne pouvons pas risquer la vie des infirmières. Ce sont des êtres humains ».

Plusieurs médecins ont défendu la grève, affirmant que le personnel de première ligne avait été poussé à bout, non seulement par Covid-19, mais par des années d’exploitation.

« Je suis reconnaissant aux syndicats en ce moment. Parfois, ils se concentrent sur les mauvaises questions, mais au moins ils mettent en évidence les problèmes », a déclaré un médecin en chef.

Un autre a critiqué la fermeture répétée des cliniques communautaires en raison d' »une ou deux infections », la qualifiant de « réaction excessive », mais il a ajouté que la situation devait être replacée dans son contexte.

 » [Le personnel] a été chroniquement exploité, abusé et négligé pendant des années et maintenant on leur demande de faire quelque chose qui pourrait potentiellement les tuer. Il y a un épuisement institutionnel », a déclaré le médecin.

Les syndicats et le personnel médical s’accordent à dire que la crise actuelle est le résultat direct de nombreuses années de sous-financement systématique, de mauvaise gestion et de corruption dans l’une des provinces sud-africaines les plus mal gérées.

Les estimations varient, mais l’hôpital Livingstone lutte actuellement contre la pandémie avec environ un tiers de ce qui est considéré comme un effectif approprié.

« Nous avons des problèmes historiques de pénurie de personnel, de problèmes de main-d’œuvre, de manque de leadership et, malheureusement, de corruption, de copinage et de mauvaise gestion budgétaire. Les services de santé ont été en difficulté pendant dix ans. Maintenant, ils se sont effondrés », a déclaré Cole Cameron de la Fondation Igazi, une organisation non gouvernementale locale de santé.

Nous sommes sur la bonne voie pour combattre le Covid-19

Interrogé sur ces critiques, le secrétaire général du département de la santé du Cap-Oriental, le Dr Thobile Mbengashe, a reconnu « un certain nombre de problèmes structurels très critiques qui affectent réellement notre réponse », et a déclaré que le personnel était « anxieux, craintif… et débordé ».

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President Cyril Ramphosa is leading the national effort against coronavirus

Mais il a cité des problèmes historiques de sous-financement remontant à la règle de la minorité blanche, et a insisté sur le fait que son département relevait le défi de Covid-19.

« Il est très vrai que certaines de nos équipes sont très sollicitées et même stressées. Mais le système de santé du Cap-Oriental ne s’est pas effondré. Nous nous sommes vraiment préparés [à la pandémie] et je pense que nous sommes toujours sur la bonne voie et qu’il faut nous donner l’occasion de montrer que nous pouvons le faire », a-t-il déclaré.

Le gouvernement provincial a cité la construction rapide d’une nouvelle clinique géante de terrain pour les coronavirus à Port Elizabeth par le constructeur automobile allemand Volkswagen comme un signe de partenariat public-privé efficace.

Mais les médecins de l’hôpital Livingstone ont exprimé un certain scepticisme.

« Ils ont 1 200 lits, mais seulement 200 sont équipés de respirateur ou d’oxygène, et il n’y a actuellement que 30 lits de personnel », a déclaré un médecin, se plaignant que le personnel de Livingstone et d’autres hôpitaux était maintenant débauché et que l’installation de VW avait été ouverte avant qu’elle ne soit prête.

La rapidité avec laquelle VW a construit l’installation a, aux yeux de beaucoup, simplement souligné les propres manquements du gouvernement provincial.

L’incapacité à prendre des décisions difficiles

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Un constructeur automobile a construit une clinique à Port Elizabeth

Deux personnes ayant connaissance de la situation ont confirmé que le ministère provincial de la santé était généralement considéré comme si inepte et dysfonctionnel que les donateurs privés, les entreprises et les fonds caritatifs désireux d’aider dans la lutte contre Covid-19 refusaient de traiter directement avec lui.

« Vous ne pouvez rien administrer par leur intermédiaire car il va disparaître. Tout se résume au fait que le département est dysfonctionnel au-delà de toute croyance et n’a pas d’argent », a déclaré une source.

Alors que le nombre d’infections augmente dans une grande partie de l’Afrique du Sud, la situation désastreuse du Cap-Oriental offre des leçons importantes pour les autres provinces.

Un médecin a cité une « culture de ne pas vouloir gêner ses supérieurs, ce qui signifie que les gens ne le disent pas souvent comme c’est vraiment le cas ».

« Les gens font juste semblant que tout va bien ».

D’autres ont parlé d’un désir du gouvernement « d’être perçu comme faisant la bonne chose », plutôt que de prendre des décisions difficiles, citant la récente décision de reprendre les tests communautaires pour le Covid-19, malgré le fait qu’elle ait immédiatement poussé tout le système de test – y compris, de manière cruciale dans les hôpitaux – dans un retard d’une semaine qui l’a rendu presque inutile.

Mais la leçon la plus évidente de Port Elizabeth pourrait bien se révéler être celle de la nature humaine et de la manière dont nous réagissons sous une pression extrême.

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Les conditions d’hygiène sont extrêmement mauvaises à l’hôpital Livingstone

Les consciencieux, les craintifs et les obstructeurs

Il semble que le personnel de l’hôpital Livingstone, par exemple, se soit divisé en trois groupes distincts :

Il y a un petit nombre de « volontaires », qui se présentent toujours au travail, malgré les risques, par sens profond du devoir. « Je ne peux pas dire que je vais abandonner. Ce sont nos familles, nos enfants, nos mères », a déclaré une infirmière à propos de ses patients.

Il existe un deuxième groupe de personnes dont la peur et la frustration les ont submergées et qui ne sont pas prêtes à retourner au travail. « Ils ne sont pas nécessairement réticents, ils ont juste peur », a déclaré un médecin.

Et puis il y a un troisième groupe. « L’obstruction pure et simple – un élément énorme, passif ou ouvertement agressif », a déclaré une autre source. Pour eux, tout sentiment « d’altruisme, ou de devoir, a disparu ». Il a disparu depuis longtemps ».

BBC

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